College Of Engineering
서울공대 이야기

장래 희망은 과학자

 

안준희 (LG화학연구소)

 

 

 학부를 졸업하고 직장 생활을 하던 중 우연히 집에서 초등학교 때의 문집을 보게 되었습니다. 반 친구들의 사진과 이름, 장래 희망, 친한 친구 이름 등 문집이라기보다는 프로필 모음에 가까운 조그마한 책이었죠. 어, 내 꿈이 과학자였네! 그랬구나.

 

 초등학교 시절 제 꿈은 과학자였습니다. 과학인 뭔지도 잘 모르면서. 담임선생님의 추천으로 과학경시대회에 나가본 경험만으로 과학자란 꿈을 갖게 된 초등학생이었지요.

 

 그로부터 꽤 오랜 시간이 지난 뒤, 저는 과학 교육과에 진학했고 졸업을 했습니다. 그리고 교육 관련 기업에서 학습지 편집인으로 사회 생활을 하기 시작하였습니다. 그런데 학습지를 편집하다 보니 학교 다닐 때보다 더 열심히 과학 과목을 공부하게 되었습니다. 그러다 공부를 좀 더 해볼까 라는 생각을 하게 되었지요. 이미 이루어져 있는 과학을 단순히 배우는게 아니라 과학적인 무엇인가를 밝히고 성과를 거두는 일을 하고 싶었던 것 같습니다. 사실 그 때만 해도 진짜로 과학자들의 일에 대해서는 아는 바가 거의 없었습니다. 특히 세부 전공별로 다르기는 하지만, 제가 전공한 화학이란 학문에서 실험이란 것이 큰 부분을 차지하는 일이라는 것도 대학원에 진학해서야 체감하게 되었고요.

 

 대학원에 진학해서 생무기화학을 처음 접하게 되었습니다. 제가 있던 실험실에서는 생체 내에서 단백질 및 효소의 반응성에 대하여 무기화학의 기본적인 지식을 바탕으로 연구하고 있었습니다. 이 연구의 궁극적인 목표는 생체 시스템에서의 금속 이온의 역할을 이해하여 생체 시스템을 대체할 수 있는, 선택성과 효율성이 뛰어난 인공 효소 시스템을 개발하는 것입니다.

 

 이러한 목표도 잘 모른 채 막연히 공부를 시작한 터라 고생도 많이 했지만, 실험실 생활이라는 좋은 경험과 특히나 평생에 한 번 실리기도 힘들다는 <Science>지에 논문이 실리는 영광을 누릴 수 있었습니다. 석사 과정에 있는 학생이 저명한 저널에 논문이 실렸다는 사실만으로 국내에서 관심을 받게 되어서 굉장히 부담스러웠지만, 한편으로는 짧은 기간에 좋은 결과를 얻을 수 있었다는 것에 뿌듯하기도 했지요.

 

 사실 저는 석사 과정 중에 학업을 중단하고자 한 시기가 있었습니다. 도저히 연구 목표가 이해되지 않았고, 연구를 따라가기도 힘들었으며 현실적인 어려움도 많았기 때문이었습니다. 그렇지만 훗날 연구 결과가 주목받게 되고 석사 학위를 받자 뿌듯한 마음이 더 컸답니다. 아마도 이러한 자기만족과 성취감이 과학을 하게 하는 힘인 것 같습니다. 기초 과학을 해서 큰 부자가 되는 것은 낙타가 바늘 구멍으로 들어갔다가 물구나무선느 것보다 힘들 것 이라고 하지만 아직도 많은 사람들이 과학자의 꿈을 키우거나 연구에 매달리는 데에는 이러한 성취감이 한 몫 하는 것이라 생각합니다. 여러분도 이런 성취감을 경험하셨으면 합니다.

 

 <출처: 교육인적자원부 여성, 과학을 만나다>

 

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